Los alimentos con proteínas vegetales pueden proporcionar nutrientes vitales utilizando una pequeña fracción de la tierra necesaria para producir carne.

Cambiar lo que comemos podría compensar años de emisiones de calentamiento climático, encuentra un nuevo análisis
Cambiar drásticamente la producción agrícola de animales a alimentos de origen vegetal podría eliminar más de una década de nuestras emisiones de dióxido de carbono de la atmósfera.

Por la Universidad de Nueva York

Los alimentos con proteínas vegetales, como las lentejas, los frijoles y las nueces, pueden proporcionar nutrientes vitales utilizando una pequeña fracción de la tierra necesaria para producir carne y productos lácteos. Al cambiar a estos alimentos, gran parte de la tierra restante podría albergar ecosistemas que absorben CO2, según un nuevo estudio que aparece en la revista Nature Sustainability.

En su estudio, los investigadores analizaron y mapearon áreas donde la producción extensiva de alimentos de origen animal, que requiere el 83 por ciento de las tierras agrícolas de la Tierra, suprime la vegetación nativa, incluidos los bosques.

El estudio destaca lugares donde cambiar lo que las personas cultivan y comen podría liberar espacio para que los ecosistemas vuelvan a crecer, compensando nuestras emisiones de CO2 en el proceso.

“El mayor potencial para la regeneración de los bosques, y los beneficios climáticos que conlleva, existe en los países de ingresos altos y medio altos, lugares donde reducir la cantidad de carne y lácteos, hambrientos de tierra, tendría impactos relativamente menores en la seguridad alimentaria”, dice Matthew Hayek. , autor principal del estudio y profesor asistente en el Departamento de Estudios Ambientales de la Universidad de Nueva York.

Los alimentos con proteínas vegetales pueden proporcionar nutrientes vitales utilizando una pequeña fracción de la tierra necesaria para producir carne.

La quema de combustibles fósiles para obtener energía emite CO2, calentando el planeta. Cuando el calentamiento alcanza 1,5 ° C (2,7 ° F) por encima de los niveles preindustriales, se esperan impactos más severos como sequías y aumento del nivel del mar. Los científicos describen la cantidad de combustible fósil que podemos quemar antes de alcanzar ese límite utilizando el “presupuesto de carbono” global.

Según los hallazgos de los autores, la recuperación de la vegetación podría eliminar entre 9 y 16 años de emisiones globales de CO2 de combustibles fósiles, si la demanda de carne cayera drásticamente en las próximas décadas junto con sus enormes requisitos de tierra. Esa eliminación de CO2 duplicaría efectivamente el presupuesto de carbono de la Tierra, que se reduce rápidamente.

“Podemos pensar en cambiar nuestros hábitos alimenticios hacia dietas amigables con la tierra como un complemento al cambio de energía, en lugar de un sustituto”, dice Hayek. “La restauración de los bosques nativos podría comprar tiempo muy necesario para que los países realicen la transición de sus redes de energía a una infraestructura renovable y libre de fósiles”.

En su informe, los autores enfatizan que sus hallazgos están diseñados para ayudar a las estrategias adaptadas localmente para mitigar el cambio climático. Aunque el consumo de carne en muchos países hoy en día es excesivo y sigue aumentando, la cría de animales sigue siendo fundamental en algunos lugares.

Estas consideraciones serán importantes a medida que los países intenten desarrollar sus economías de manera sostenible, según Nathan Mueller de la Universidad Estatal de Colorado, uno de los coautores del estudio.

“El uso de la tierra se trata de compensaciones”, explica Mueller, profesor asistente en el Departamento de Ciencia y Sostenibilidad de Ecosistemas y el Departamento de Ciencias del Suelo y Cultivos. “Si bien el potencial para restaurar ecosistemas es sustancial, la agricultura animal extensiva es cultural y económicamente importante en muchas regiones del mundo. En última instancia, nuestros hallazgos pueden ayudar a identificar lugares donde la restauración de ecosistemas y la detención de la deforestación en curso tendrían los mayores beneficios de carbono “.

Los alimentos con proteínas vegetales pueden proporcionar nutrientes vitales utilizando una pequeña fracción de la tierra necesaria para producir carne.

Las recientes propuestas de cubrir gran parte de la superficie de la Tierra con bosques han generado controversia como solución climática. Plantar físicamente más de un billón de árboles requeriría un esfuerzo físico sustancial. Además, una planificación deficiente podría fomentar las plantaciones de árboles uniformes, limitar la biodiversidad o agotar el agua cada vez más escasa en las zonas secas. Por último, los desafíos radican en encontrar suficiente tierra para mantener a los árboles a salvo de la tala o la quema en el futuro, liberando el carbono almacenado nuevamente a la atmósfera como CO2.

Sin embargo, los investigadores tuvieron en cuenta estos problemas potenciales al diseñar su estudio.

“Solo mapeamos áreas donde las semillas podrían dispersarse naturalmente, creciendo y multiplicándose en bosques densos y biodiversos y otros ecosistemas que trabajan para eliminar el CO2 para nosotros”, dice Hayek. “Nuestros resultados revelaron más de 7 millones de kilómetros cuadrados donde los bosques estarían lo suficientemente húmedos para volver a crecer y prosperar de forma natural, en conjunto un área del tamaño de Rusia”.

Las soluciones tecnológicas para el cambio climático pueden estar pronto en el horizonte, como maquinaria que elimina el CO2 directamente de la atmósfera o los tubos de escape de las centrales eléctricas. Sin embargo, depositar demasiada confianza en estas tecnologías podría resultar peligroso, según la coautora del estudio, Helen Harwatt, miembro de la Facultad de Derecho de Harvard.

“Restaurar la vegetación nativa en grandes extensiones de tierras agrícolas de bajo rendimiento es actualmente nuestra opción más segura para eliminar el CO2”, dice Harwatt. “No es necesario apostar nuestro futuro únicamente en tecnologías que aún no han sido probadas a escalas mayores”.

Los beneficios de reducir la carne y los lácteos van mucho más allá de abordar el cambio climático.

“La producción reducida de carne también sería beneficiosa para la calidad y cantidad del agua, el hábitat de la vida silvestre y la biodiversidad”, señala William Ripple, coautor del estudio y profesor de ecología en la Universidad Estatal de Oregon.

Los acontecimientos recientes también han puesto de relieve la importancia de ecosistemas saludables en la prevención de enfermedades pandémicas de origen animal, como COVID-19.

“Ahora sabemos que los ecosistemas intactos y en funcionamiento y los hábitats de vida silvestre apropiados ayudan a reducir el riesgo de pandemias”, agrega Harwatt. “Nuestra investigación muestra que existe la posibilidad de devolver grandes áreas de tierra a la vida silvestre. Restaurar los ecosistemas nativos no solo ayuda al clima; cuando se combina con poblaciones de ganado reducidas, la restauración reduce la transmisión de enfermedades de la vida silvestre a los cerdos, pollos y vacas y, en última instancia, a los humanos ”.

Fuente:

Hayek, MN, Harwatt, H., Ripple, WJ y col. El costo de oportunidad del carbono de la producción de alimentos de origen animal en la tierra . Nat Sustain (2020). https://doi.org/10.1038/s41893-020-00603-4

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